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¿Son los hablantes nativos mejores profesores de idiomas?

By Victor - 16/aug/2021 #Lenguas y Educación

Esta vieja pregunta, debatida por educadores y estudiantes por igual, gira en torno a la idea de que alguien que conoce un idioma al dedillo puede ser o no la mejor persona para enseñarlo a otros. Analicemos con matices este complejo debate e intentemos responder a la pregunta de una vez por todas.

 

Como estudiante y educador de lenguas extranjeras, siempre prefieres y recomiendas a los hablantes nativos como profesores, si todos los demás factores son iguales. ¿Por qué?

Ya he comentado en otra ocasión que la comunicación con hablantes nativos suele dar la sensación de una interacción social más auténtica, lo cual es un elemento esencial para la adquisición exitosa de un idioma. Los hablantes nativos suelen haber tenido una rica experiencia cultural al crecer con la lengua que quieres aprender, lo que puede ayudarte a motivar y guiar tus propios estudios, además de proporcionarte valiosos conocimientos de la cultura que está estrechamente ligada a tu idioma de destino.

Sin embargo, hay una ventaja más fundamental de contar con hablantes nativos como profesores: el conocimiento implícito que, por definición, poseen del idioma[1].

Por supuesto, más allá del conocimiento de la materia, los profesores de lenguas extranjeras (como cualquier otro tipo de educador) deben poseer idealmente una serie de características para ser altamente eficaces: deben ser pacientes, empáticos, comprometidos, exigentes, atentos y hábiles a la hora de proporcionar explicaciones claras y retroalimentación periódica.

Por lo tanto, es incuestionable que algunos hablantes no nativos, que poseen muchas de estas cualidades en un alto grado, pueden ser excelentes profesores de idiomas extranjeros, y que, a la inversa, algunos hablantes nativos, que carecen de ellas, pueden no ser profesores de idiomas efectivos en absoluto.

Evidentemente, sin embargo, tales características pueden ser poseídas por igual por hablantes nativos y no nativos y, por tanto, no son necesariamente relevantes para la elección entre estas dos categorías de profesores de lenguas extranjeras.

Ahora bien, si definiéramos erróneamente a un hablante nativo como alguien que ha nacido en un país específico o que posee una nacionalidad determinada, entonces sería una cualificación poco importante para un profesor de idiomas. Los hablantes nativos deben definirse precisamente por su dominio comunicativo de un idioma, casi siempre adquirido al haber interactuado principalmente en ese idioma con otros hablantes nativos durante una década o más, generalmente como preadolescentes y adolescentes. De este modo, ser hablante nativo de un idioma suele ser, aunque no siempre, lo mismo que tener ese idioma como lengua materna.

Cuando el concepto de hablante nativo —uno que se comunica con un dominio léxico, gramatical y fonológico espontáneo e intrínseco— se comprende así correctamente, queda claro que ser hablante nativo es sinónimo de conocimiento comunicativo o dominio de un idioma.

Algunas personas señalan que los profesores no nativos a menudo tienen un mayor conocimiento de la gramática explícita que los hablantes nativos y consideran que esto es una ventaja significativa. Reconozco de buen grado que los hablantes no nativos que han aprendido una lengua mediante un enfoque gramatical tienden a tener un mayor conocimiento explícito de las reglas gramaticales abstractas y de la terminología que los hablantes nativos que no han recibido la misma formación. Por lo tanto, si tu objetivo fuera aprender las reglas gramaticales y la terminología de un idioma, buscaría con razón un profesor que tuviera esos conocimientos, y que a lo mejor podría ser un hablante no nativo[2].

Sin embargo, como tu objetivo es comunicarte bien en tu idioma de destino, en el habla y en la escritura, el conocimiento gramatical abstracto es de poca relevancia y, en cambio, debes buscar profesores que tengan el mayor dominio comunicativo, tanto oral como escrito (además de las otras cualidades que hacen que un maestro sea eficaz). Como he señalado, bien entendido, el dominio nativo de una lengua es sinónimo de esa competencia comunicativa.

Es importante señalar que, en lo que respecta al dominio del idioma, ser un hablante nativo no es suficiente para la mayoría de los propósitos. Los profesores también deben dominar la parte escrita: ser lectores experimentados y buenos escritores y, por lo tanto, ser capaces de guiar a los alumnos adecuadamente en el desarrollo de sus propias habilidades de lectura y escritura, incluso mediante una hábil corrección de redacciones.

Los hablantes nativos pueden ser competentes en dialectos y registros lingüísticos que no son estándar o suficientemente formales. Por ejemplo, aquí en Brasil he conocido a campesinos con escasa educación que, sin embargo, son impresionantemente elocuentes y tienen un amplio vocabulario. Sin embargo, no los recomendaría como profesores de portugués como lengua extranjera porque, si bien sus habilidades lingüísticas pueden ser tan admirables y correctas desde el punto de vista lingüístico como las de un urbanita cosmopolita y altamente educado, su registro lingüístico no es compatible con los objetivos de los estudiantes extranjeros. Casi todos los estudiantes quieren aprender un registro lingüístico estándar de aplicación universal. Por este motivo, además de la ya mencionada importancia del dominio de la escritura, los profesores en general deben ser hablantes nativos con formación universitaria.

 

De acuerdo, los hablantes nativos, por definición, tienen un dominio comunicativo superior en mi idioma de destino. Pero, ¿es esto relevante en términos de su capacidad para enseñarme?

Consideremos en primer lugar la investigación en el ámbito de la educación en general. Puede parecer obvio que el conocimiento de la materia por parte de los docentes es una de varias características importantes que contribuyen a la calidad de la enseñanza y los resultados de los estudiantes. Como la mayoría de la gente, prefiero que me enseñe alguien con un conocimiento profundo e íntimo de un tema. Sin embargo, esta correlación ha sido objeto de mucho debate en la literatura educativa. Desafortunadamente, existen pocos estudios empíricos rigurosos.

Uno de los pocos estudios con un tamaño de muestra suficientemente grande (9.556 alumnos de últimos cursos de primaria y 181 profesores de ciencias físicas) y una metodología rigurosa y bien diseñada para abordar esta cuestión fue el realizado por investigadores del Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics y publicado en el American Educational Research Journal en noviembre de 2013.[3]

La mayoría de los investigadores y administradores escolares utilizan sustitutos para representar el conocimiento de la materia, como títulos universitarios o certificaciones, en lugar de evaluar los conocimientos directamente. Sin embargo, estos sustitutos pueden no reflejar fielmente el conocimiento real, por lo que lo que se termina midiendo no es la correlación entre el conocimiento de la materia y los resultados de los estudiantes, sino la correlación entre los resultados y los diplomas o certificados.

En cambio, el estudio Harvard-Smithsonian aplicó pruebas de conocimiento de la materia[4]; cabe destacar que utilizaron exactamente la misma prueba para los profesores que también se aplicó a los alumnos. En otras palabras, los investigadores probaron el dominio de los profesores de exactamente el mismo contenido que pretendían ayudar a los estudiantes a dominar.

Los resultados muestran claramente que "el aprendizaje de los estudiantes está relacionado con el conocimiento del profesor"; aquellos que estudiaron con un maestro con más conocimientos tuvieron una mejora significativamente mayor que sus compañeros, especialmente cuando las calificaciones en temas específicos se correlacionaron con el dominio del maestro en esos mismos temas. Además, el conocimiento del contenido de los profesores fue un predictor mucho más fuerte de los resultados de los estudiantes que otras métricas como los años de experiencia docente o los títulos universitarios. Estos resultados son coherentes con estudios internacionales anteriores, como los realizados en Belice (Mullens et al., 1996) y Brasil (Harbison y Hanushek, 1992), que mostraron fuertes correlaciones entre el dominio de las matemáticas por parte de los profesores y los avances de sus respectivos alumnos en la asignatura, medidos con pruebas similares.

 

Así pues, el conocimiento de la materia es relevante para los resultados de los alumnos, en términos generales. Pero, ¿qué pasa con el caso específico de la enseñanza de idiomas?

Aunque el estudio anterior se realizó en un entorno de colegial, su conclusión, nada sorprendente, de que el conocimiento de la materia por parte del profesor influye significativamente en los resultados de los alumnos, es probable que sea aún más fuerte en el aprendizaje de idiomas, por dos razones.

Primero, en el enfoque comunicativo moderno para la adquisición del lenguaje, el conocimiento lingüístico implícito o fluencia del profesor coincide exactamente con lo que los estudiantes quieren lograr. En otras palabras, aquello en lo que el profesor está particularmente especializado -el uso comunicativo del idioma, en contraposición al conocimiento académico sobre el mismo- es precisamente lo que el estudiante necesita adquirir.

En segundo lugar, la interacción profesor-alumno no es sólo el vehículo para transmitir el contenido, sino que es el contenido mismo. En lo que respecta al componente oral del dominio de la lengua -la principal razón para tener clases de idiomas-, la conversación entre el profesor y el alumno proporciona el sustrato para el aprendizaje del alumno. Por lo tanto, la capacidad del profesor para manipular el lenguaje con naturalidad y destreza -es decir, generar el sustrato adecuado- es probablemente más importante para los resultados de los alumnos que en casi cualquier otra área de conocimiento.

 

Entonces, ¿estás diciendo que los hablantes nativos son mejores profesores de idiomas?

No necesariamente: los profesores no nativos pueden ser excelentes y puede haber razones válidas para preferirlos en algunos casos. Sin embargo, si otros factores son iguales, sí, siempre preferiría y recomendaría profesores nativos cualificados por su dominio comunicativo, que es muy relevante para los resultados de los alumnos que desean comunicarse bien.

 

¿Puedo probar una clase con un hablante nativo hoy mismo?

¡Por supuesto! Ponga a prueba a los profesores nativos de Natural programando hoy mismo tu clase de demostración, ya sea en inglés, español, portugués o francés.

[1] Hay que tener en cuenta que la clasificación de un hablante como "nativo" no siempre está escrita en piedra. Los profesores, al igual que los hablantes de un idioma en general, tienen distintos niveles de dominio. Es posible (aunque bastante raro) que alguien se convierta en hablante nativo de una segunda lengua, y también es posible que una persona pierda la fluidez y sufra importantes interferencias lingüísticas en su lengua materna. En los siguientes párrafos, intento ofrecer una definición útil de lo que significa ser un hablante nativo y explicar por qué es importante.

[2] Puede haber otras razones legítimas para elegir un profesor no nativo, incluso cuando se tiene acceso a profesores nativos cualificados. Estos giran en torno al hecho de que el profesor no nativo ha pasado por el proceso de aprender conscientemente tu idioma de destino por sí mismo, a menudo como un adulto: por lo tanto, puede ser especialmente empático con tus desafíos y ser un excelente guía a través de tu proceso de aprendizaje. Así pues, la elección tiene algo que ver con las preferencias personales. Poniendo todo en equilibrio, encuentro que aprender de alguien con un dominio más profundo y una autenticidad cultural y lingüística total en el idioma supera con creces cualquier ventaja de un profesor no nativo. En última instancia, la clave está en tener un profesor con dominio comunicativo de la lengua (aunque no sea totalmente nativo), además de las otras cualidades que constituyen un excelente profesor.

[3] Sadler, Philip M., et al. “The Influence of Teachers' Knowledge on Student Learning in Middle School Physical Science Classrooms.” American Educational Research Journal, vol. 50, no. 5, 2013, pp. 1020–1049. JSTOR, www.jstor.org/stable/23526122. Accessed 7 Aug. 2021.

[4] El estudio también examinó de cerca el conocimiento del maestro sobre los conceptos erróneos comunes de los estudiantes, que también se correlacionaron positivamente con los resultados de los estudiantes. Si bien no está dentro del alcance de esta publicación, este hallazgo sugiere de manera similar que los profesores de lenguas extranjeras que, a través de la experiencia y la capacitación, se vuelven más conscientes de los errores frecuentes de los estudiantes, pueden estar en mejores condiciones de ayudarlos a adquirir de manera eficiente el idioma de destino.


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